jueves, 3 de julio de 2008

Sleepy LaBeef (Smackover, 1935)

Nacido Thomas Pauley LaBeff, se ganó el apodo de "Sleepy" (soñoliento) por el aspecto de sus ojos. En su Arkansas natal Sleepy se crió en una granja de melones en la zona rural negra y vivió rodeado de música country, gospel y de rhythm & blues y en seguida aprendió a tocar la guitarra y a cantar mezclando todos esos estilos, impresionando a su familia con sus actuaciones en cumpleaños y otras fiestas. Cuando vendieron la granja y se mudaron a Houston, Tejas, en 1953 (donde su padre había conseguido trabajo en la extracción de petroleo), Tommy empezó a canta gospel con su coro Houston Jamboree (un cuarteto que incluía a la futura estrella del country George Jones), o a veces en dúos con su primera mujer, género cuya espiritualidad más tarde se notaría en canciones como "Shake a hand". Dejó la escuela por problemas con los profesores y empezó a trabajar de capataz en algunas tierras, Luego comenzó a ganar notoriedad gracias a sus actuaciones en bares de honky tonk, por lo que pronto fue llamado a actuar en eventos más importantes como el Louisiana Hayride. De ahí pasó a alguna que otra actuación en la radio y la televisión locales por lo que el representante Hal Harris (conocido por su canción "Jitterbop baby") se fijo en él y le grabó una docena de singles de la emergente música rockabilly durante los años 50 en discos Starday, destacando "I´m through", "All the time" (1957), "Cant´get out my mind" (1958) o "Turn my loose" (1960), acreditado como Sleepy Labeff y acompañado por una banda llamada The Versatiles. No tuvo demasiado éxito, aunque su voz grave, su gigantesco físico, su talento para tocar la guitarra y su infinito repertorio le valieron apodos como El Toro o La Gramola Humana y le brindaron el honor de ser telonero de gente como George Jones, Wanda Jackson, Roy Orbison, Carl Perkins o el mismísimo Elvis. Fichó por Wayside, editando posiblemente su mejor tema, "Tore up" (1962), haciéndose llamar ahora Tommy Labeff, que no se vendió mal, Aun así no se hizo millonario precisamente, y tuvo que pluriemplearse como luchador. De este periodo (aunque paralelamente ficho por Columbia en 1964) es cuando fue reclamado para el papel de forzudo monstruo en la barata producción cinematográfica, aunque no mala del todo, "The exotic ones". Muchos cursis podrían considerarlo su momento más bajo por pasearse en paños menores arrancando brazos humanos, pero en ese mismo año obtiene su sorprendente primer gran éxito rockabilly, "Every day" (1968), haciéndose llamar, ya definitivamente, Sleepy LaBeef. Sus actuaciones se multiplican por todos los Estados Unidos (¡Más de 200 al año! lo que le hace ganarse otro sobrenombre: El Guerrero de la Carretera), tomando de entonces la costumbre de viajar solo y de ser acompañado por músicos de la ciudad donde actua (han tocado con él gente como Kenny Rogers, Glenn Campbell o D.J. Fontana), para ahorrar gastos, y de llevar siempre un sombrero Stetson negro o marrón. Pero con el cambió de década derivó un tanto hacia la música country y firmó con el sello de ese estilo, Plantation, de Shelby Singleton, con quienes grabó su siguiente gran éxito, "Blackland farmer" (1970). Pero en seguida, con mono de rockabilly (solo de ello pues su profunda religiosidad le impide drogarse o beber alcohol. Eso si, se bebe 15 tazas de café al dia), empezó a grabarlo en el remozado sello Sun, emblemático del género, que acababa de comprar Singleton. Ahora hacía unas giras por toda la Unión en un autobús personalizado que le anunciaba como "Artista original de Sun", y que ardió tras tanta tralla el día de año nuevo de 1977, perdiendo todo su equipo y colección de discos (el bus era prácticamente su casa). Estuvo grabando con bastante éxito hasta 1979, y sirviendo de guia y referencia a grupos que vendrían despues como Stray Cats. La decadencia que le sobrevino en su país natal vino acompañada de su resurgimiento en Europa, donde alcanzó gran fama en los años 80 gracias a la gran labor de su nueva discográfica Rounder (aun es recordada su actuación en programas españoles como Aplauso) y al magnífico LP "No es lo que comes (sino como lo masticas)" (1981), cuyo tema rockabilly "Wonderful time up there" fue un éxito mundial, incluso en España. Luego pasó a MC records y en el año 2000 a discos Detour. Hoy dia, con más de 70 años, sigue haciendo más de 200 actuaciones anuales y encandilando al público con su energía y su repertorio sin fin.
Músicos: Sleepy LaBeef (voz y guitarra), D. Knipe y Cliff Parker (guitarra), Wendell Clayton y Phil Breeding (contrabajo), Earl Poole Ball, Terry Duncan, Roger Morris y Harry King (piano), Bobby Keyes (guitarra rítmica),Steve Staines (teclados), E. J . Ouellette (bajo y guitarra rítmica), Paul Combs y Tom Guralnick (saxo), Scott Billington (armónica), D.J. Fontana, David Humphreys, Clete Chapman, Rick Nelson y Tommy Lewis (batería), Henry Strzelecki, Richard Shook, Russ Keyes y Brent Wilson (bajo), Jo-El Sonnier (acordeón) y Jeanne French y The New Questionaries -Sabra Dow, Grag Lunsford y Scott Billington- (coros)... y 500 más.

Versioneando el "Rock and roll ruby" en un programa de televisión en 1980.

1 comentario:

Anónimo dijo...

el proximo año 2009 lo podremos ver en el Rockin Race Jamboree junto a otras bandas como Polecats, Big Sandy,Tennessee Boys, Raw Meat y mas bandas, podreis mirar en La pagina del Club, www.rockinrace.com
Manuel