viernes, 15 de febrero de 2013

Ray Pennington (Clay County, 1933)

Su verdadero nombre es Ramón Daniel Pennington, pues tenía familia hispana por parte de madre, y nació en el norteamericano estado de Kentucky. Como buen habitante de su estado, se aficionó al bluegrass y en su adolescencia montó una banda de este estilo llamada The Western Rhythm Boys. La competencia era tan dura en su tierra que se pasaron al vecino Ohio, donde mezcló su sonido con el rockabilly, siendo uno de los más emblemáticos músicos de esta fusión que sería conocida como Sonido Cincinnati, por la ciudad donde más y mejor se hizo y donde más sellos discográficos se especializaron en ella. Pero tras varias actuaciones parecía que ninguno de estos estaba interesado en él, y tuvo que ser su paisano, el millonario y reputado hombre de negocios Russell Dyche (cuyo abuelo  había fundado uno de los periódicos más importantes de Kentucky), el que estuviese destinado a darle a conocer. Dyche fundó la discográfica Lee (en honor al general confederado Robert E. Lee) casi con Pennington, ya como cantante solista, como única baza para hacer dinero. Tras un primer disco en el que, escondido bajo el pseudónimo Ray Moore, hizo una versión del "Honey hush" (1956), hubo algunos cambios en la formación de su ahora banda de acompañamiemto. Recuperó su nombre de Ray Pennington para el single "Boogie woogie country girl" (1956) y, tras un interludio de prueba en Ruby Records (compañía del simpático productor Larry Short) con su "Fancy free" (1957), regresó de forma definitiva y fija a Lee con temas como "My steady baby" (1958). No tuvieron apenas repercusión y en una decisión más que desacertada, se cambió el nombre artístico ahora a Ray Starr, grabando bajo él el tema "Billy Jo" (1960), que tuvo algo más de distribución gracias a que se firmó un acuerdo para ello con King, la discográfica más importante de la región (considerado por algunos la Sun Recods del Medio Oeste), para ello. De todas formas King se desentendió de él pronto, y pasó a discos Federal de Ohio (no la importante empresa homónima de California), donde editó la balada "Three hearts in a tangle". Él siempre renegó de ese trabajo por la mala calidad de la grabación (que el tema valía lo demuestra el que Roy Drusky lo aupará al número dos de las listas country solo dos años después, y que lo versionara James Brown), y decepcionado y prefiriendo hacer las cosas por su cuenta, se dedicó desde entonces a la producción (teniendo gran éxito con Hawkshaw Hawkins) y a la composición, a la vez que ponía la voz de apoyo en grabaciones ajenas, e incluso tocando la batería en algunos discos. Aun así siguió grabando tanto con su nombre (con los Western Rhythm) como con el de Ray Starr, destacando con este alias su single de rhythm & blues "I have to laugh for keep from crying". Él dice que siempre intentó grabar country como Pennington y rock and roll como Starr, pero repasando su discografía vemos que muchas veces esto no fue posible. En esta época también formó el conjunto de rock instrumental The Starlighters, que grabaron de vuelta en Lee el single "Slow & Easy" (1962). Fue la última edición de Lee, que poco después cerró sus puertas, si bien, aparte de su trabajo con Pennington debemos destacar el disco rockabilly "Greenback dollar", obra de un desconocido cantante llamado Chick Morris. Ray grabó otro single destacable, "How do you like the pain" (1964), en otro sello rockero, Fraternity, pero como con este tampoco tuvo éxito, se fue a Nashville, destacando allí como productor y compositor de gente como Tex Williams, por lo que fue fichado por Capitol Records. Aquí de nuevo empezó a grabar como solista, haciendo ese maravilloso paradigma del sonido Cincinnati que es "I´m a ramblin´ man" (1967), la cual llegó al número 29 de las listas (aunque luego Waylon Jennings la llevaría hasta el número 1). Pasó a discos Monument y de ahí a RCA, poderosa multinacional que le relegó a labores de producción. Quizá por ello y por sus inquieutudes pasó a la modesta MRC, donde grabó "She wanted a little bit more" (1978), una balada country. Fundó también en esta época el dúo Bluestone, de corta vida, con Jerry McBee. En 1984 fundó Step One Records, posiblemente el único sello verdaderamente independiente de música country en esa época, al que no le fue mal con gente como Faron Young, Ray Price o Clinton Gregory. Aprovechando la coyuntura formó la Swing Shift Band, en la que estaba el mejor steel-guitarrista de todos los tiempos, Buddy Emmons, con los que grabó hasta el cierre de Step One, en 1998. Desde entonces Pennington, este injustamente desconocido rocker, solo toca en muy particulares ocasiones.
Músicos: Ray Starr (voz y guitarra acústica), Sonny Thompson (piano), Swanee Caldwell y los Western Rhythm.
 "My steady baby"

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