viernes, 15 de febrero de 2013

Ray Starr (Clay County, 1933)

Su verdadero nombre es Ramón Daniel Pennington, pues tenía familia hispana por parte de madre, y nació en el norteamericano estado de Kentucky. Como buen habitante de su estado, se aficionó al bluegrass y en su adolescencia montó una banda de este estilo llamada The Western Rhythm Boys. La competencia era tan dura en su tierra que se pasaron al vecino Ohio. Allí mezcló su sonido con el rockabilly, siendo uno de los más emblemáticos músicos de esta fusión que sería conocida como Sonido Cincinnati, por la ciudad donde más y mejor se hizo y donde más sellos discográficos se especializaron en ella. Con muchos cambios de formación y debido al protagonismo de Ray, como ya se le llamaba,  se rebautizaron como Ray Pennington  & the Western Rhythm. Fichó en 1957 por el sello local de Cincinnati Ruby Records (del simpático productor Larry Short), donde destaca su espléndido tema "Billy Jo", y en Lee, donde grabó "My steady baby" (1958), pero en seguida fichó por discos King, bastante más importante (considerado por algunos la Sun Recods del Medio Oeste). Aunque no supieron sacarle el provecho que merecía, grabó la excelente balada, "Three hearts in a tangle", bajo el pseudónimo de Ray Starr. Él siempre renegó de ese trabajo por la mala calidad de la grabación (que el tema valía lo demuestra el que Roy Drusky lo aupará al número dos de las listas country solo dos años después, y que lo versionara James Brown). Decepcionado y prefiriendo hacer las cosas por su cuenta, se dedicó desde entonces a la producción (teniendo gran éxito con Hawkshaw Hawkins) y a la composición, a la vez que ponía la voz de apoyo en grabaciones ajenas, e incluso tocando la batería en algunos discos. Aun así siguió grabando tanto con su nombre (con los Western Rhythm) como con el de Ray Starr, destacando con este alias su single de rhythm & blues "I have to laugh for keep from crying". Él dice que siempre intentó grabar country como Pennington y rock and roll como Starr, aunque a veces no fue posible. En esta época también cantó en un grupo de doo-wop llamado Los Starliters. Mediados los años 60 se fue a Nashville, destacando allí como productor y compositor de gente como Tex Williams, por lo que fue fichado por Capitol Records en 1966. Aquí de nuevo empezó a grabar como solista, haciendo ese maravilloso paradigma del sonido Cincinnati que es "I´m a ramblin´ man", la cual llegó al número 29 de las listas (aunque luego Waylon Jennings la llevaría hasta el número 1). Pasó a discos Monument y de ahí a RCA, poderosa multinacional que le relegó a labores de producción. Quizá por ello y por sus inquieutudes pasó a la modesta MRC, donde grabó "She wanted a little bit more" (1978), una balada country. Fundó también en esta época el dúo Bluestone, de corta vida, con Jerry McBee. En 1984 fundó Step One Records, posiblemente el único sello verdaderamente independiente de música country en esa época, al que no le fue mal con gente como Faron Young, Ray Price o Clinton Gregory. Aprovechando la coyuntura formó la Swing Shift Band, en la que estaba el mejor steel-guitarrista de todos los tiempos, Buddy Emmons, con los que grabó hasta el cierre de Step One, en 1998. Desde entonces Pennington, este injustamente desconocido rocker, solo toca en muy particulares ocasiones.
Músicos: Ray Starr (voz y guitarra acústica), Sonny Thompson (piano), Swanee Caldwell y los Western Rhythm.
 "My steady baby"