miércoles, 9 de diciembre de 2009

The Medallions (Los Ángeles, 1954 - 1962)

Este grupo vocal decidió bautizarse así después de ver una película de época en la que los protagonistas llevaban medallones, y durante un tiempo ellos mismos los portaron. Pronto consiguieron una audición con discos Dootone, cuyo dueño Dootsie Williams quedó encantado con ellos y les editó el hoy mítico single "The Letter" (1954), una buena balada doo-wop, pero era el agresivo rock and roll de la cara B, "Buick 59", el tema que llamó más la atención pues parecía una canción futurista no solo por el ritmo más animado de lo habitual o por los efectos vocales sonoros imitando al vehículo del título... sino porque, evidentemente no había Buicks del 59 en 1954!! La explicación que darían años más tarde es que habían copiado algunas partes del "Rocket 69" de Todd Rhodes y así les rimaba igual. Sea como fuese el caso es que la canción se convirtió en un tremendo éxito estatal, llevándoles de gira y haciéndo que los de General Motors les contratasen para anunciar su nuevo modelo Buick 55. Esto sería solo el principio de una serie de temas relacionados con coches y velocidad que les hizo tremendamente populares entre los jóvenes aficionados al motor y los convirtió en verdaderos antecedentes del sub-género hot-rod. Ahí están, por ejemplo, "Coupé De Ville baby", "Speedin´", "Pushbutton automobile" o "59 Volvo", por citar algunas. Pero entonces surgieron ciertos problemas con el solista del grupo Vernon Green y el resto de los chicos decidieron formar un grupo paralelo llamado The Bel-Aires, grabando con Green para los Medallions pero sin salir de gira con él. Como Medallions editaron "The telegram", una especie de oportuna segunda parte de "The letter" y como Bel-Airs "This paradise", antes de cambiarse el nombre a Vel-Aires ya que había un dúo inter-racial con aquel nombre pululando por la zona (habían grabado una versión del "Tick tock" de Marvin & Johnny con relativo éxito). Pero ahora las cosas si que empezaron a complicarse de verdad: Green, harto de esta situación, también formó su grupo paralelo, The Cameos, el barítono Donald Woods creó por su parte el dúo mixto Rosalie & Donell y el tenor Charles Gardner fue puesto por Dootsie en su nuevo y artificial grupo The Dootones, el cual para colmo a veces tenía con ellos a Green y actuaban en Canadá haciéndose llamar The Medallions. Este caos impidió que triunfaran a nivel nacional, a pesar de alguna actuación televisiva de Los Vel-Aires y del éxito local de los Medallions con "Edna" (1955). Quizá para aclarar las cosas Dootsie fichó al extraordinario cantante Johnny Morisette y lo lanzó como Johnny Two Voice & the Medallions, haciendo referencia a su habilidad para cantar a dos voces y, de paso, rebajando a sus otros pupilos a la mera condición de coros. Morisette inició una carrera en solitario en seguida (triunfaría en 1962 con "Meet me at the twistin´ place") y Dootsie unió a los Dootones a los Medallions, algo necesario sobre todo cuando el tenor itinerante de estos, Randolph Bryant, murió en accidente de coche, deshaciéndose pues los Vel-Aires después de un breve periodo en que se hicieron llamar Los Rhytm Masters. Actuaron en imporantes conciertos y en televisión pero los problemas con Green, quizá demasiado avaricioso, continuaron y en este punto grabó algún disco acreditándose como Vernon Green & the Medallions aunque en realidad eran Los Meadowlarks quién le acompañaban. La cosa se volvió tan insostenible que Green formó un nuevo grupo en 1956, The Phantoms, los cuales salían al escenario con capuchas, ocurrencia que desecharon poco después ya que daban de todo menos miedo al aparecer Green renqueante con su bastón (había tenido la polio). Poco durarían Los Phantoms (yéndose Green a formar un efímero dúo llamado Vernon & Cliff) pero es que a Los Medallions no les iba mucho mejor, con una formación irreconocible y sin discos de éxito (excepto una reedición del "Buick 59", oportuna pues ya era 1958 y se acercaba el lanzamiento de ese modelo de coche, al fin), por lo que su nuevo tenor, Jimmy Green, se fue para formar los efímeros Furys junto a algún ex-miembro de Los Shields, por lo que, tras un breve periodo de reunificación de los miembros fundadores, el grupo se disolvió. Poco después de esto Vernon Green tuvo un terrible accidente automovilístico que le destrozó cara y boca y le impidió cantar durante años, hasta 1967 en que formó unos nuevos y breves Medallions. En 1973 formó unos Vernon Green & the Medallions mixtos junto a unas cuñadas suyas, grupo que aunque llegó a grabar un álbum no tuvo demasiada repercusión. Green murió en el año 2000 como consecuencia de un ataque al corazón.
Hay o ha habido al menos otros ocho grupos llamados Medallions pero este es, sin duda, el más interesante.
Músicos: Vernon Green y Billy Foster (solista), Randolph Bryant, Charles Gardner y Jimmy Green (tenor), Rudolph Brown y Donald Woods (barítono), Willie "Buttermut" Graham (2º tenor y piano), Chuck, Ira Foley, Otis Scott, Joe Williams y Edward "Budda" Carter (voz bajo), Frankie Marshall, Charles Gardner y Albert Johnson (2º tenor) y Andrew Blue (piano).


"Buick 59".