jueves, 29 de octubre de 2009

The Larks (Nueva York, 1950 - 1955)

En el veterano coro de iglesia Los Selah Jubilee Singers su fundador Thermon Ruth y su compañero Allen Bunn querían incluir temas de la más animada música gospel, como practicamente ya hacían todos los grupos afroamericanos en los años 40. Los más conservadores del coro se negaron por lo que Ruth y Bunn decidieron formar el suyo propio, Los Jubilators, reclutando a tres jovenes cantantes de espirituales (entre ellos el talentoso David McNeil). También querían a Eugene Momford (o Mumford), de Los 4 Intermes, pero este se metió en un tremendo lio kafkiano (confundido con un militar traficante de marihuana primero, cuando lo llevaban a comisaria una mujer blanca histérica lo señalo como el hombre que la había violado y pasó casi tres años en prisión hasta que se comprobó que no era él, algo casi milagroso en la racista sociedad yanqui de los años 40). Mientras esperaban su salida Los Selah habían grabado un single de música secular, "Cielito lindo" (1949), y parecía que se llevarían el gato al agua pero Los Jubilators, ya con Mumford, les ganaron en un concurso fratricida. Esto animó a estos a marchar a Manhattan a grabar algunos singles pero utilizando diferentes nombres según si hacían gospel o jazz y según en que compañía grababan, de esta manera tendrían más posibilidades de triunfar. Así fueron Los 4 Barons, Los Southern Harmonaires, Los Selahs y Los Jubilators, incluso se cambiaban el nombre de los intérpretes llegando a dar hasta 24 diferentes. Pero se descubrió el pastel, a los directivos no les hizo ninguna gracia y los echaron, incluso de discos Savoy donde ya habían editado su single "Lemon Squezeer" (1950); solo en Apollo les contrataron a cambio de que se dejaran el gospel y se dedicaran exclusivamente al rhythm & blues vocal, el género en auge a principios de los años 50, llamándose ahora The 5 Larks, las 5 alondras ya que a uno de los seis le llamaron a filas por esos días. Este era solo el pincipio de un caos discográfico pues las otras casas se apresuraron a editar las maquetas que tenían de ellos con los diferentes nombres usados en una cronología muy dificil de seguir. Del recuento oficial empiezan destacando con la emocionante y llena de esperanza balada blues "When I leave these prison walls" (Cuando deje los muros de esta prisión), escrita por Momford mientras estaba entre rejas y que también habían grabado en maqueta para discos Jubilee y estos, claro, se apresuraron a sacarla casi a la vez. Acreditados ya como, simplemente, The Larks, empezaron a aparecer en los principales programas de televisión nacional, editaron "Eyesight of a blind", que llegó al número 5 de las listas de rhythm & blues y "Little side car" (1951), que llegó al número 10, les pusieron en primera fila de la música vocal estadounidense, a la vez que les acercaban cada vez más al du-duá, algo certificado ya en su siguiente single con la rockera "Oh...it feels so good". Pero el gran éxito no llegaba y, tras hacer los coros a algunos discos de Mahalia Jackson, el grupo empezó a desintegrarse cuando Bunn decidió iniciar una carrera en solitario y cuando McNeil se fue a Los Dominoes. Aunque sustituidos por un miembro del grupo cantera Golden Gate Quartet duraron solo unos pocos meses más pues Ruth se marchó a Carolina del Norte a ejercer de pincha-discos de música gospel (murió en 2002) y Mumford a, curiosos los intercambios, Los Golden Gate Quartet. Pero amiguitos, la cosa no acaba aqui, a Mumford se le quedaba lento el ritmo jazz y gospel de los Golden y decidió reflotar Los Larks solo unos meses despues de irse, en 1953. Reclutó gente de los Jubalaires y los King Odom Quartet y fue recibido con los brazos abiertos por los de discos Apollo, deseosos de tener entre su plantel a un verdadero grupo de doo-wop, pues eso es lo que eran ahora los nuevos Larks como lo demostraron en seguida con "Rockin´ in the rocket room" o "Tippin´ in" (1954) que hizo decir al mismísimo Alan Freed que eran "uno de los mejores grupos en años". Para que más, fueron reclutados para programas especiales de televisión y para la película "Rhythm & blues revue". Fue su momento álgido, había problemas en el grupo pues el dinero no llegaba y todo estalló cuando Mumford y su tenor Isaiah Bing fueron detenidos cuando, hartos del trato de los managers, se negaron a pagar las consumiciones del local donde tenían que tocar. Los Larks fueron sustituidos para el resto de la gira y, muy enfadados, decidieron disolverse. Mumford se fue a triunfar con los Dominoes y el resto de los chicos a los Ravens o a grupos menores como Los Valiants o los Dru Droppers, de los que luego surgirían Los Bucaneers, aunque a día de hoy han pasado todos a mejor vida. Bunn por su parte, aunque también cantó un tiempo con Los Wheels, formó un dueto con su mujer Anna Sanford llamado The Lovers, no yéndoles nada más con la balada "Darling is wonderful" (1957). Poco después la pareja dio un giro hacia un blues más clásico, cambiando sus nombres artísticos a Tarheel Slim & Little Ann y editando discos como "It´s too late" (1958), donde Bunn podía demostrar sus grandes dotes a la guitarra. Al separarse Tarheel Slim dio una sorpresa al pasarse al rockabilly con discos como "Wildcat tamer" (1959), pero fue algo pasajero y no tardó en volver al blues hasta su temprana muerte sucedida en el olvido en 1977. Little Ann convirtió en cantante de soul, sin mucho éxito tampoco, y murió en 2003. 
Músicos: Gene Momford (solista), Raymond "Pee Wee" Barnes e Isaiah Bing (tenor), Thermon Ruth, Allen Bunn, Hadie Rowey y Orville Brooks (barítono), David McNeil y David "Boots" Bowers (voz bajo) y Glenn Burgess (piano).

"Margie" (1954)