jueves, 23 de abril de 2009

Johnny Devlin (Raetihi, 1938)

Su padre era guarda-agujas en una de las islas de Nueva Zelanda y como tal la familia Devlin fue destinada de un pueblo a otro hasta su definitivo asentamiento en el pueblo de Wanganui. Johnny recibió una guitarra como regalo de cumpleaños para su undécimo cumpleaños y ya nunca se separaría de ella. La familia entera era graciosa y con gran gusto por la música por lo que formaron un conjunto, The Devlin Family, que cantaba canciones country norteamericanas en eventos locales... hasta que oyeron en la radio "Rock around the clock" y se decantaron por el incipiente rock and roll. Considerando que ya les había pillado mayores, papá y mamá Devlin se retiraron del espectáculo con dignidad en 1955, dejando a sus cuatro hijos y a un primo seguir adelante haciendose llamar ahora The River City Ramblers. Ante la falta de éxito el entusiasmo empezó a decaer y, poco a poco, los Devlin empezaron a dejar el grupo hasta que Johnny se quedó solo. Hubiera abandonado también si no hubiese escuchado el "Heartbreak hotel" de Elvis, canción que le fascinó totalmente y le decidió a triunfar como una estrella del rock and roll. Se dedicó a imitar a Presley, cuyo repertorio conocía totalmente, en concursos y fiestas locales y en una de ellas le vió el primer rocker neozelandés, Johnny Cooper, que le dió algunos consejos para triunfar. Devlin le hizo caso y en seguida ganó su primer concurso a la vez que empezaba a fascinar al cada vez más numeroso público que le seguía. Un bailarín de rock and roll convenció a Johnny para ir a la capital del país, Auckland, para actuar. Así lo hizo y cuando se le dió la oportunidad de debutar en el importante Jive Centre, con un repertorio a base de canciones de Elvis exclusivamente, la reacción del público fue tan espectacular (histeria femenina incluida) que el dueño del local le ofreció un contrato en 1958 y ser su manager. Lo primero que había que hacer era grabar un disco para darse a conocer en todo el país y se consiguió, aunque con una falta absoluta de medios, en la recién fundada compañía Discos Prestige que le editó la versión del reciente éxito de Elvis, como no, "Lawdy Miss Clawdy". A pesar del deficiente sonido y la penosa distribución los jovenes neozelandeses se lanzaron en tropel a adquirirlo, agotándose en pocas horas, tan ansiosos estaban de tener un rockero de éxito entre sus paisanos. Las radios no podían ignorar más este fenómeno y apoyaron al chico, llegando pronto el disco al número uno de las listas nacionalesy a vender más de 10.000 copias, todo un record en un país tan poco poblado. Ello llevó al siguiente single, una versión del "I got a rocket in my pocket" (1958) que, paradojicamente, ahora que estaba bien grabado no se vendió tan bien. El tercer disco "Slipping around" era un rock and roll propio que por fin se liberaba un tanto de la influencia presliana y comenzaba una ristra de magníficas canciones que convirtieron a Johnny en la mayor estrella de la isla norte del país. Le hacía falta ahora un grupo de apoyo estable y no los que les proporcionaban los estudios o los clubs (Los Dixielanders o el combo de Bob Paris, por ejemplo), así que se reclutaron unos rockeros como banda fija, los cuales tomaron el nombre de The Devils. Hicieron una gira por la isla norte en la que llegaron a tocar en ocasiones ante 20.000 asombradas personas, incrédulas ante el espectáculo de salvaje rockabilly que se desarrollaba ante sus ojos, algo nunca visto en las antípodas. Además llevaron a cabo una intensa actividad en los estudios, editando multitud de singles, todos de éxito, entre los que hay que mencionar la versión edulcorada del "Wild one" del australiano Johnny O´Keefe. Faltaba por conquistar la isla sur (como vereís en Nueva Zelanda no se mataron a la hora de poner nombre a sus dos islas mayores) y se consiguió pronto aprovechando el tirón de tocar al principio junto al grupo más popular allí, Max Merritt & the Meteors. Siguió grabando versiones de artistas americanos y también algunas propias alcanzando de ambas formas ventas fabulosas pero de repente, siendo aun 1959, se aburrió, se enfadó por algo y empezó a prestar más atención a la iglesia evangelista, abandonando el rock and roll. Fue algo pasajero pues se le convenció para ser telonero de los Everly Brothers en su gira australiana solo unos meses despues. Decidió esteblecerse en Australia, donde tendría un público más amplio, y allí triunfaría enseguida con su single "Wicked,wicked woman"y teloneando a Fabian. Por desgracia los Devils se separaron de él para llevar una carrera por su cuenta y Devlin se apuntó a la moda del twist a partir de 1961 con su nuevo grupo los Twisters, con algunos componentes provenientes de Trevor Ford & the Thunderbirds. Cuando la fiebre twist decayó intentó diversos estilos musicales sin demasiado éxito hasta la vuelta al rock and roll más clásico trás la llegada del revivalismo de finales de los años 70 pero en este tiempo la mayor parte del tiempo la dedicó a componer para otros artistas y a la producción. En 1977 fue uno de los invitados de honor al concierto homenaje al recién fallecido Elvis. Volvió despues a su tierra natal para seguir actuando en clubs, como una celebridad, como el Elvis Presley Neozelandés que fue.
Músicos. Jiohnny Devlin (voz y guitarra acústica), Peter Bazely, Mike Jurd y Allan Ingham (guitarra), Keith Graham (contrabajo), Tony Hopkins y Gary XX (batería), Jimmy Taylor (piano y bajo), Freddy Kritz y Warren T. Smith (saxo) y Claude Papesch (saxo y piano).


"Hey little angel" (1962).