domingo, 17 de abril de 2016

Gene & the Team Beats (Martinsville, 1960 - 1968)

En 1959 el joven virginiano Gene Rumley, camarero de un diner, formó el grupo de rock instrumental The Corvettes, que actuó no solo por su Estado, sino también por las Carolinas. Junto a él estuvo siempre Carl Barrow, con el que incluso inventó y construyó sus propios amplificadores, unas torres inmensas que causaron sensación en su momento. En 1960, cuando incorporaron a su paisano Carl Clark y otros amigos pasaron a llamarse The Teen Beats, en honor a un tema instro de Sandy Nelson, si bien poco después, cuando todos los miembros de la banda cumplieron 20 años (y por tanto ya no eran "teens", quinceañeros) se rabautizaron como Gene & the Team Beats. Se hicieron muy populares en la comarca de Danville tocando en fraternidades y fiestas de instituto, de donde sacaron al resto de la formación, y llegaron a ser teloneros de artistas de renombre como Freddy Cannon o Brenda Lee. Extendieron su radio de acción nada menos que a ocho estados, llegando a salir de gira durante veranos enteros, siempre todos apiñados en el viejo Oldsmobile de Rumley y su remolque. Una vez fueron engañados por un astuto manager para que fueran a Chicago, donde una casa discográfica estaba interesada en ellos, pero no era más que un truco del malvado apoderado para alejarles de la zona y que sus propios chicos fuesen contratados. Perdidos en la ciudad del viento y rendidos por el sueño, no se dieron cuenta que aparcaron para dormir en pleno paseo del lago, y fueron expulsados de Chicago de malos modos. De vuelta a casa, en 1963 Clark se casó y buscó un trabajo estable, dejando la banda, si bien siguió tocando por su cuenta, principalmente bluegrass. Desde ese momento la banda giró su estilo hacia el rhythm & blues y el soul, sobre todo por influencia de su guitarrista Lewis Woodall, que odiaba el rock & roll, contratando al vocalista Wayne Motley, proveniente de los Royal Kings. Fueron contratados como grupo fijo del mítico club playero Peppermint, en Virginia Beach, pero Motley, aunque un tipo de talento y un verdadero showman, era un tipo problemático y, tras algunos encontronazos con la ley, fue apartado del grupo, volviendo a los Royal Kings. Poco después dejó el grupo Woodall, que quería centrarse en sus estudios universitarios, y una vez finalizados fue enviado a la guerra de Vietnam. Fue sustituido por su hermano Lonnie a la vez que, para acentuar su nuevo sonido soul, se fichaba a un cantante negro, Charles Hairston. Eso les trajó problemas en el segregado Sur, no permitiéndoseles tocar en varios clubs blancos, pero consiguiendo a cambio actuaciones en clubs negros, donde pudieron presenciar algún que otro tiroteo. Se siguieron sucediendo los cambios de formación, destacando la entrada de los hermanos Fox, uno de los cuales tenía tan solo doce años en el momento de entrar en el grupo. Con solo Rumley (y en ocasiones Barrow) como miembro original de la banda, llegó su momento de gloria cuando telonearon a Otis Redding, una de las mayores estrellas del momento, ante una inmensa multitud. En los meses siguientes serían también teloneros de gente como las Shangri-Las o Percy Sledge, y se autoeditaron con pocos medios "I´ll carry on" (1965), un soul potente y animado al estilo James Brown, pero que llevaba en la cara B el instro "Apple fuzz", recuerdo distorsionado de sus primeros tiempos. Apenas se vendió, pero al menos sirvió para que los del modesto sello Raven les editasen dos nuevos singles, entre cuyos temas destacan el instro "Sorry ´bout that" (1966) y "Here I stand" (1967). Tras estos discos, que se vendieron bien regionalmente, los Fox dejaron la banda, formando diversos grupos sin suerte como The Soulmasters, The Majors, The Manchesters, Fox and Company, o City Council (donde se le unirían Hairston y Lonnie) hasta día de hoy. Luego Hairston fue llamado a filas (y sustituido brevemente por Jimmy Mitchell o Alfonzo Martin, este también reclutado en seguida) y Barrow empezó a trabajar como diseñador gráfico, por lo que el grupo se disolvió. De ellos Martín murió en la guerra de Vietnam. Uno de sus baterías, Eddie Scott, tocó en alguna banda, como Renegade Demolition, luego se hizo camionero y ahora está jubilado. Woodall formó un cuarteto de jazz, con el que aun toca. Mitchell siguió cantando por clubs de Nueva York. Lonnie tocó en bandas como The Rogues, The Blues Defenders, con la de Percy Sledge y con una banda de jazz local, pero fallecería de un infarto el año 2002 cuando solo tenía 54 de edad. Hairston siguió cantando por su cuenta hasta su muerte en 2009 debido a un cáncer de próstata. Motley, tras dejar a los Royal Kings, actuó y grabó con su mujer Katherine, haciendo conciertos de rock & roll e incluso un homenaje a Elvis. Murió el año 2012 a los 67 de edad. En cuanto a Rumley, empezó a trabajar en una multinacional, donde dirigió cursos de formación y donde llegó al cargo de vice-presidente. Vive una jubilación dorada en Florida y dirige una ONG para ayudar a huérfanos de la India.  
Músicos: Jimmy Mitchell (voz), Lewis Woodall y Lonnie Woodall (guitarra), Carl Barrow y Brian Thomason (bajo), Dennis Porter, Rickie Fox, Mickey Walker y Eddie Scott (batería), Gene Rumley (saxo), Carl Clark (guitarra rítmica), Butch Fox (bajo, batería y guitarra) y Wayne Motley y Charles Hairston (voz y teclados).