martes, 22 de diciembre de 2015

Bennie Hess (Chriesman, 1914 - Houston, 1984)

Nacido en un pequeño pueblo tejano, era hijo de un trabajador del ferrocarril de origen aleman compañero y amigo íntimo del luego gran estrella del country Jimmy Rodgers. Este, aun no profesional de la música, enseñó a tocar la guitarra al pequeño Bennie, el cual con el tiempo lo idealizó e incluso llegó a heredar su guitarra, la primera Martin de la que se tiene noticia. El estilo de country alpino de Rodgers influyó mucho en Hess, que a los 14 años de edad ya se fue de casa dejando la escuela, viajando de polizón en trenes de carga o haciendo auto-stop, parando en pueblos para sobrevivir tocando su música. No solo tenía valor, sino que era simpático y tenía una presencia imponente (¡Llegaría a medir 2,12 metros!), pero aun así durante la Gran Depresión de los años 30 pasó verdadera hambre en sus recorridos, llegando a comer raices o las sobras de otros. Finalmente se estableció en Lubbock, donde formó el grupo hillbilly The Rhythm Ranglers y empezó a aparecer con frecuencia en la radio. Emprendedor, en 1943 formó una empresa de prensado de discos de vinilo que le fue muy bien ante la escasez de este tipo de negocios durante la Segunda Guerra Mundial. Paralelamente actuaba ya en solitario en una emisora de Dallas y se estrenó con fortuna como productor, con el tema "Jale Blon" de Harry Choates. En 1947 se instaló en California, siendo fichado por el sello discográfico Black & White, donde grabó los singles hillbillies "Someday you´ll know" y "Bliue Monday night", que no fueron un éxito pero le valieron acompañar a la guitarra a la estrella cinematográfica Tim Holt en algunos de sus ya crepusculares westerns musicales. Decidió formar su propia discográfica, Opera, donde grabó usando el pseudónimo Georgie Harrison ya que seguía bajo contrato con Black & White. Su "Tonight and every night" (1948) fue un gran éxito en algunas regiones cuando fue distribuido por la poderosa discográfica Mercury. Pero cuando estos descubrieron que Hess también distribuía los discos por su cuenta, rompieron el acuerdo. Hess vendió bien algunos discos de música cajún, pero pronto sus principales artistas empezaron a desertar y al final Opera Records quedó casi como un sello solo para su propio lucimiento. Así pues intentó empezar de nuevo, fundando el sello OK´ed en Houston, grabando ahora sus propias canciones bajo el pseudónimo Buddy Page, y poco después, en 1954, fundó la efímera compañía discos Jet. En esta época llegó a Houston un nuevo torbellino llamado Elvis Presley siendo requerido Hess para telonearlo, recibiendo desde entonces gran influencia de su música rockabilly. Así, Hess no solo empezo a tocar en este estilo, sino que fundó un sello especializado en el género con un bonito logotipo: Spade. Entre sus artistas estaban Royce Porter, Vern Pullens, Jack Prince, Ray Doggett y el propio Hess, que editaron buenos discos durante 1956 y 1957 pero sin ningún éxito, en parte culpa del carácter de Hess, que no quiso que una empresa local se los distribuyese mejor de lo que él estaba haciendo personalmente. Dándose cuenta de su error quisó contactar con ellos pero era demasiado tarde y discos Spade quebró. Fundó ahora discos Pearl, el nombre de su nueva esposa, editando algunos de sus mejores rockabillys con apodos nuevos como Idaho Bill Westfall o Rocky Night -"Teen age bop" (1957)- así como algunos temas de su viejo amigo Doggett. Otro sello creado por él en esta época es discos Major, donde grabó posiblemente su tema más conocido, "Wild hog hop" (1958). Major solo editaría otro disco, también de Hess, "Walking the last mile", un tema carcelario que sería versionado por la estrella del country Hank Snow. También escribió el tema rockabilly "Is no woman for my love" para J. McAdams. En los años 60 grabó en modestos sellos usando nuevos psudónimos tales como Little Boy Bluehorn o Big Ben Hess, pero su matrimonio y el tener cuatro hijos seguidos le empujó a sedentarizarse fundando una compañia publicitaria y un coto de caza al estilo del viejo oeste. En 1969 volvió a las andadas y fundó otro sello, Star Tone, donde grabó country usando el apodo Sol the Yodelling Voyager. A principios de los años 70 intentó colocar unas cintas donde se oía a Elvis decir que él le había descubierto, impostura que por supuesto no coló.  Hess siguió tocando duranto los años 60, y en los 70 reactivó Spade para satisfacer la demanda de los miles de nuevos rockers del despertar revivalista que querían sus viejos discos. Los reeditó, y también grabó a nuevos artistas como Carl Gillon, Paul Cross y él mismo, ahora usando el pseudónimo de Terapin Jackson. Otro proyecto fue discos Showland, dedicado a promocionar a su hijo Troy como "el cantante de honky tonk más joven del mundo". Estaba claro que eso sí era verdad, pues Troy empezó a actuar a los dos años e hizo su primera grabación a los cuatro, demasiado poco apropiado para ese género canalla. Así lo entendieron productores y promotores, que no querían a ese renacuajo en sus sucios garitos y desenfranados conciertos, debiendo salir solo a tocar a ferias donde su padre le acompañaba haciendo incluso trucos de magia en los descansos. De todas formas Troy dejó para la historia "Troy Hess boogie", su versión del "Wild hog hop", el apabullante "Please, don´t go topless mother" (Por favor mamá, no vayas al topless), grabado cuando solo tenía siete años, y un buen número de versiones de Elvis. En 1974 Bennie salió adelante de una operación a corazón abierto, que le retiró de la circulación hasta su muerte diez años después por sus problemas coronarios cuando tenía 70 años de edad. Troy, que heredó la mítica guitarra de Jimmie Rodgers, aun sigue actuando con un grupo llamado Zebra Three. 
Músicos: Bennie Hess (voz y guitarra), George Jones (guitarra acústica), Shelley Lee Alley (violín), C.F. Pevoto (acordeón), The Rhythm Ranglers, The Nation´s Play Boys, Smokey River Boys y The Night Cats.