domingo, 1 de febrero de 2015

The Red Coats (Rochester, 1956 - 1964)

Steve Alaimo nació en Omaha (Nebraska) pero su familia se trasladó con él al estado de Nueva York cuando solo tenía cinco años, pues allí tenían familia y mejores oportunidades laborales. Allí, años depués, su primo Jim Alaimo formó un grupo de rock & roll instrumental en la Universidad llamado The Red Coats, Los Chaquetas Rojas, que eran los colores de la institución y por tanto su uniforme, que alegraban las fiestas de las fraternidades principalmente, pero que también hicieron de grupo de apoyo de cantantes de tercera fila como Davey Day. Cuando Alaimo entró a estudiar fue incorporado inmediatamente al grupo, ya que este se había quedado en cuadro al terminar otros miembros los estudios, y solo quedaban ya su primo y otros dos amigos, Brad Shapiro y Jim Christy. Resultó que Alaimo tenía buena voz y el ahora terceto de rock & roll incorporó repertorio cantado (incluso a veces dejaban los instrumentos y hacían du-duá a capella), teniendo mucho más exíto y acumulando más conciertos en bailes de instituto y otras fiestas. Grabaron su propia versión del rock & roll "The girl can´t help it" (1957) en el modesto sello local Lifetime, aprovechando el tirón de la película homónima, pero la distribución fue pobre y además no podía competir con el tema original de Little Richard. Finalmente uno de sus conciertos fue radiado, y llamaron la atención de Henry Stone, propietario de discos Marlin, que les editó el du-duá "I want you to love me" (1959), convirtiéndose de inmediato en un éxito regional, pero apareciendo acreditados ya como Steve Alaimo & the Red Coats. Stone se convirtió en su manager y cuando la importante caravana de estrellas de Dick Clark llegó a la ciudad, Los Red Coats fueron contratados como grupo de acompañamiento para la ocasión. Pero estaba claro que la intención de Stone era convertir a Alaimo en un cantante solista, en un teen idol haciendo R&R inofensivo más para jovencitas, y así ocurrió al separarle del grupo en 1960. Los Red Coats se dedicaron entonces a acompañar a otros nuevos artistas en modestas discográficas, así grabaron el rockabilly "You´ve got to love me too" (1960) con el cantante Bruce Marvello, el high school "Don´t break my heart" (1961), con la antigua niña prodigio del cine Betty Brewer intentando encauzar su carrera hacía la música, o el también rockabilly "Mean man blues" (una canción respuesta a su idéntica musicalmente "Mean woman blues") con la cantante Jackie Whitley. En comparación con estas modestas y oscuras producciones (de hecho ninguno de esos cantantes citados llegó a nada), Alaimo editaba un espectacular álbum de versiones de twist y R&R, aunque incluía el tema propio "Twist all night" (1961). Con una nueva banda totalmente negra detrás, su sonido cambió completamente, y su "Mashed potatoes" (1962) ya suena completamente soul. De todas formas no tuvo el éxito esperado y Stone le puso a trabajar como distribuidor y editor de una de sus filiales discográficas hasta que pudo levantar cabeza un poco con el tema pop "Everyday I have to cry some" (1963), que se la editó discos Checker y que se vendió bastante bien nacionalmente, llegando al puesto 46 de las listas. Mientras tanto los Red Coats, otra vez sin cantante, volvían al rock instrumental de sus origenes, grabando algunos buenos temas como "Cobra" (1963) o "Monongahela" (1964) antes de separarse. Dick Clark había querido evitar su ruptura en el último momento para contratarles como una banda fija de su programa televisivo, pero llegó tarde para solucionar lo irremediable. En vez de ello contrató a Alaimo, el único de ellos que quedaba en el negocio, como director musical, promotor y co-productor. Como no era tonto promocionó más sus nuevos discos y no le fue del todo mal con semejante trampolín gratuito, aunque para entonces ya se había pasado al folk. En este género destaquemos, no obstante, "Cast your fate to the wind" (1965) o "So much love" (1966) y que nunca sintió la necesidad de dejarse tracas o la higiene. Volvió al soul con una muy buena y original versión de "New Orleans" (1967), produjo muy buenos discos (The Allman Brothers o Sam & Dave) e incluso protagonizó algunas películas de bajo presupuesto y hoy de culto, como el film de motoristas "Wild rebels". Tras su excelente tema "Denver" (1968), que mereció mejor suerte, grabó un dueto country-pop con la antigua rockera Betty Wright y luego decidió unir fuerzas con Stone para formar una compañía musical: Alston. A ellos se les unió Shapiro como uno de sus compositores principales, destacando su canción funk "Don´t knock my love" (1971), que Wilson Pickett convirtió en número uno. Luego fundó su propia discográfica, Kayvette. Allí, Alaimo se auto-editó algunos discos, no malos, durante los años 70, pero le fue mejor con piezas de otros artistas, sobre todo con el funk "Rock your baby" (1974), de George McCrae, que llegó al número uno de las listas. Mientras que a Shapiro le empezaba a ir muy bien produciendo a James Brown, Alston cerraba en 1981, dejando a Alaimo en una ruina tal que pasó años muy duros. Finalmente, en 1987, fundó Vision Records, con lo que se gana la vida desde entonces pero a un nivel mucho más modesto que en sus años dorados. Christy, por su parte, montó una tienda de antiguedades y un taller de restauración con lo que le fue bastante bien com para jubilarse tranquilamente, haciendo ahora lo que más le gusta: pintar.
No debe confundirse a estos Red Coats con los otros homónimos que grabaron "Calypso rock" (1956), por ejemplo, y que no eran otros que Los Comets, escondidos tras un pseudónimo para sus trabajos sin Bill Haley.
Músicos: Steve Alaimo (voz y guitarra), Brad Shapiro (contrabajo), Jim "Chris" Christy (batería) y Jim Alaimo (guitarra rítmica).