miércoles, 28 de octubre de 2009

The Spaniels (Gary, 1953 - 1963)

No era extraño que el adolescente "Pookie" Hudson llevara la música en la sangre pues era primo nada menos que de Josephine Baker, la cual iba a veces a su casa de Indiana (Estados Unidos) a animar al pequeño a cantar. Influido por los grupos vocales de rhythm & blues formó, en 1949, junto a dos compañeros de instituto, Los 3 Bees, que pasaron a ser 4 abejas cuando añadieron un bajista. Consiguieron actuaciones en las fiestas del colegio y no les iba mal del todo pero en 1952 Pookie repitió curso y los demás se graduaron dejándole solo y sin grupo (poco después hubo otros Four Bees en Nueva Orleans entre los que estaba el luego exitoso cantante solista de rhythm & blues Billy Bland). No se desanimó y se unió a otros compañeros formando The Hudsonaires para ganar un concurso de talentos. Entre ellos estaba Opal Courtney Jr., un hijo del Globe Trotter homónimo y Gerald Gregory, cuya mujer (si, ya estaba casado en el colegio) dijo al oirlos que sonaban como perros aullando. Esta cruel crítica hizo la suficiente gracia como para que decidieran cambiarse el nombre a The Spaniels (una rama canina de caza con orígenes españoles). Sin embargo la chica no debía tener el oido bien porque los muchachos fueron captados por los de discos Vee-Jay, nuevo sello necesitado de buenos cantantes pero novatos y, por tanto, baratos. Les editaron el single "Baby it´s you" (1953) que llegó sorprendentemente al número 10 de las listas nacionales de rhythm & blues. No es tan extraño, su sonido vocal era muy original entonces, con una voz grave que solo hacía imitar instrumentos y con dos coros haciendo voz en falsete, anticipándose a algunos particulares aspectos del du-duá más rockero que estaba por venir. A pesar de ser el único grupo vocal salido del medio oeste y de algunas actuaciones más importantes, los chicos no salían de pobres y tenían que seguir trabajando en la acerería de su pueblo, pero todo cambió con la edición de "Goodnite sweetheart, goodnite" (1954), una preciosa balada doo-wop que llegó al número 5 en las listas de R&B y al 24 en las totales nacionales, siendo versioneada rapidamente por artistas de más renombre. El famoso pincha-discos Alan Freed intentó ser acreditado como compositor a cambio de llevarlos a sus shows pero Pookie, verdadero y único autor, rechazó el chantaje y ello les costó perderse varios importantes conciertos pero ganar dignidad profesional. Aun así pronto estuvieron teloneando a Joe Turner, LaVern Baker, Bo Diddley, Fats Domino o a Los Drifters en agotadoras giras, lo que llevó a Courtney a dejar el grupo para terminar sus estudios y, cuando se graduó, unirse a la fueza aerea (una vez licenciado de ella se uniría a Los Dells), siendo reemplazado de urgencia por su manager Calvin Carter brevemente hasta que se encontró un sustituto fijo. Pero Carter no llevaba su carrera bien, no solo les pagaba poco sino que les tenía tanto tiempo en la carretera que apenas grababan nada y la gente se olvidaba de ellos. Para colmo la mili y los matrimonios iban restando miembros originales, incluido Pookie que se fue a un trabajo más remunerado, una fábrica de furgonetas. La nueva formación actuó junto a Chuck Berry o Carl Perkins pero ni grababan ni tenían el talento de Pookie así que se convenció a este de volver, editándoles sus optimistas composiciones "You gave me peace on mind" (1956) y "Everyone´s laughin´" (1957), lo que casi coincidió con la sustitución de Gregory ya que lo habían metido en la cárcel por omisión de socorro (años más tarde acabaría cantando en los remozados Orioles de Sonny Til). Los Spaniels también compusieron por esos días "The twist" pero, en un ejemplo más de incompetencia por parte de sus representantes, se les aconsejó no grabarla pues no era su estilo, y venderla perdiendo así una oportunidad de hacerse de oro e inaugurar un nuevo estilo, gloria que se llevaron otros, del mismo modo que lo harían con versiones de sus temas "Stormy weather" y "A rockin´ good way", ambas de 1958. Hubo nuevas sustituciones, entrando algún ex-componente de los Five Blue Notes, y editaron la bien acogida "Bus fare home" (1960), pero aquello, definitivamente, no iba bien y dejaron discos Vee-Jay y su desastrosa representación, quizá demasiado tarde pues sus siguientes singles en modestas discográficas tampoco llegaron a nada, decidiendo separarse poco despues, reagrupándose algunos de ellos solo para conciertos concretos o grabaciones puntuales como en 1974 o 1993. Pookie había iniciado una mediocre carrera en solitario, a veces acompañado a los coros por Los Imperials, regrabando "Goodnite sweetheart" en 1969 y teniendo la desfachatez de editarla bajo el nombre de The Spaniels. Gregory murió en 1999, Pookie en 2007, Courtney en 2008 y Carter lo había hecho en 1986.
Músicos: Thornton J. "Pookie" Hudson y Carl Rainge (solista), Ernest Warren (tenor), Gerald Gregory, Lester Williams y Ricky Burden (voz bajo), Willie C. Jackson, Donald Porter y Andy McGruder (segundo tenor), Opal Courtney Jr., Calvin Carter, James "Dimples" Cochran y William Carey (barítono) , Junior Coleman (piano) y Jerome Henderson y Pete Simmons (guitarra).

"Goodnite sweetheart, goodnite".

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