martes, 1 de septiembre de 2009

The Royal Jokers (Detroit, 1954 -1966)

Bienvenidos, una vez más, al caótico mundo de los grupo de du-duá los cuales siempre se han caracterizado por múltiples cambios de formación, separaciones (con cada uno de sus miembros haciendo grupos satélites), reconciliaciones, cambios de nombre y litigios de derechos que hacen muy difícil al aficionado seguirlos con conocimiento de causa. Intentaré aclarar un poco el panorama en cuanto a algunos de los grupos doo-wop de Detroit pero agradeceré cualquier ayuda (¡Socorro!). Uno de los primeros pasos en la ciudad del motor lo dieron un grupo llamado The Royals que trás fichar con discos Federal en 1951 incorporó a sus miembros al luego famoso Hank Ballard. Sin embargo, para evitar problemas con otro grupo popular entonces y de nombre similar, The 5 Royales, se cambiaron el nombre a The Midnighters. Uno de sus componentes, Henry Booth, alternaría durante un tiempo su carrera con los Midnighters con la formación de otro grupo que llamó The Caverliers. Eran lo bastante buenos para que la modesta discográfica JVB les editara, tras cambiarse el nombre a The Serenaders, un single con una versión del "Tomorrow night" (1952), aun siendo un grupo vocal más de rhythm & blues. No es que fuera un éxito tremendo pero les valió para ser fichados por compañías más importantes cada vez, pasando a Coral y luego a Red Robin y grabando algunos singles de gospel y de un estilo cada vez más cercano al du-duá. Pero es que resulta que los chicos estaban grabando simultaneamente bajo el nombre de The Musketeers para los sellos Roxy y Swing, quizá pensando que si uno de sus proyectos fracasaba siempre les quedaría el otro, y además apareciendo a veces una errata que les nominaba como The Muskateers, es decir, no Los Mosqueteros sino Los Mosquiteros. En 1954 deciden rebautizarse, una vez más, como The Royals (Booth insistiendo) y fichan por discos Venus que les edita un single compuesto por Maurice King, lider de la Big Band en la que cantaba LaVern Baker y más tarde director de la Motown. Esto les dió un salto cualitativo que hizo que les fichara discos Atco, entonces con bastante capacidad de distribución, y que se cambiaran el nombre a The Royals Jokers (los Reales Bromistas, debido a que cada vez les gustaba más hacer un poco el payaso tal y como hacían con gran éxito por esos años sus adorados Coasters) aunque a costa de dos de los componentes (uno de ellos Booth, que ya se dedicará casi por entero a los Midnighters), compañeros de siempre, que fueron sustituidos (uno de los nuevos proveniente de The Five Jets) pero con los que siguieron colaborando en un grupo paralelo, The Scooters (¡Uf!). Bueno, el caso es que como Royal Jokers dieron en el clavo con su rockero y humorístico tema "You tickle me baby" (1955) que se convirtió en un éxito nacional y que les dió cancha para grabar en seguida un par de singles más antes de que Atco decidiera prescindir de sus servicios por falta de resultados esperados. A partir de aquí se encuentran en el limbo, grabando para pequeñísimos sellos durante los últimos años 50 y primeros 60 y sin apenas repercusión, aunque aun podemos destacar el tema de influencia soul "Lovey Dobey" (1964). Para entonces se han producido tantos cambios en la formación que dejan al grupo casi irreconocible con respecto al original (los nuevos provienen de bandas como The Thrillers, The Five Stars o The Tornados) por lo que deciden disolverse. Uno de sus integrantes originales, Norman Thrasher, llevó una excelente carrera como productor y manager de gente como Hank Ballard, Joe Tex, The Dells, Barry White o The Spinners trabajando para grandes compañías como Twenty Century Fox o Chess además de llevar su propia carrera como cantente solista. Thearon Hill, apodado T-Man y también miembro fundador se pasó a los Four Tops y luego se convirtió en su manager mientras que Bobby Ruffin, que se había incorporado mucho después, acabó en los renovados Drifters de Charlie Thomas. Ahora Willie Jones, uno de ellos, ha intentado reflotar el grupo con nuevos miembros y salir de gira por ahí. Hay que tener cuidado y no confundir a los Midnighters aquí tratados con un grupo homónimo de rockabilly, de Tejas, que grabó algunos buenos temas para discos Sarg a principios de los años 60; ni tampoco a estos Royal Jokers con un grupo homónimo de rock instrumental de Kentucky, los cuales grabaron "Vibrations" (1959) en el modesto sello Murco.
Músicos: Noah Howell, Norman Thrasher, Ike Reese, Henry Booth, Thearon Hill, Ted Green, Willie Jones, Billy Lyons, Bobby Ruffin y Stanley Mitchell (voces)

"You tickle me baby".