lunes, 10 de agosto de 2009

Hardrock Gunter (Birmingham, 1925 - Río Rancho, 2013)

A pesar de su apellido no es alemán, a pesar de su mote no hace rock duro, a pesar de su lugar de nacimiento no es inglés (Birmingham es también una localidad de Alabama, Estados Unidos) y a pesar de que no le conozcais no es desdeñable. Sidney Louie Gunter Jr., que tal es su verdadero nombre, aprendió a tocar la guitarra de forma casi autodidacta despues de que su familia, a pesar de las dificultades económicas que sufrían por la Gran Depresión, le regalase una por Navidad. Influido por las baladas hillbillys de Texas Drifter y por el western-swing de su paisano Hank Penny ya formó un grupo country en su adolescencia, los Hoot Owl Ramblers, algo que compaginaba con actuaciones como solista en concursos locales y se hizo muy popular por su atuendo cómico con el apodo de Goofy Sid (Sid el bobo). Por ello fue pronto reclutado por un famoso grupo de western-swing llamado Happy Wilson´s Golden River Boys y con ellos recorrió míseros clubes de carretera del sur de su país. Fue en estos diías cuando se ganó su apodo, que tan bien le vendría cuando se dedicase al rock, de Hardrock (rocadura) cuando, descargando el camión se le cayó todo encima de la cabeza y, ante sus asombrados compañeros veteranos, que sin duda pensaban que estaba muerto, y sin demostrar dolor solo dijo "pasadme el banjo". Cuando estalló la Segunda Guerra Mundial algunos miembros de la banda fueron movilizados y Hardrock, el único que no era mayor de edad, tuvo que seguir tocando solo o apoyando a otros artistas hasta que cumplió 18 años y también fue llamado a filas. Alcanzó el grado de Mayor y fue hecho prisionero de guerra, pero al menos sobrevivió a la contienda y regresó a casa. Volvió a tocar con su grupo y, conviertiéndose poco a poco en el lider de él, hizo algunas apariciones en la televisión local (más adelante tendría un programa propio), algo que le hizo muy conocido por su desparpajo y gracia y le permitió firmar por el sello local Bama, dejando pues a los Golden River Boys en 1948 (estos siguieron grabando algún tiempo como tales con cierto éxito local hasta que el propio Happy Wilson intentó llevar a cabo una carrera en solitario, bastante aceptable, momento en que algunos de ellos se fueron con Gunter). Allí, en 1950, grabó la canción "Birmingham Bounce", llamándose ya Hardrock Gunter & the Pebbles. Fue un éxito local, versioneado luego multitud de veces (la más famosa la de Red Foley) y es un hillbilly tan evolucionado que algunos la consideran el primer rock and roll de la historia, entrando en pugna por ese título con el "The Fat man" de Fats Domino (que en cambio había evolucionado del sonido New Orleans y que es un año anterior) y con la versión del "Rocket 88" de Bill Haley (evolución del swing y el country y que se editó un año despues). Quizá para darse la razón en este aspecto su siguiente single, "Gonna dance all night", fue de las primeras canciones editadas en llevar la frase rock and roll y, aunque no fuese un éxito grande, le sirvió para ser contratado por discos Decca, ya una compañía nacional importante. Con ellos hizo el famoso dúo con Roberta Lee "Sixty minute man" (1951), su mayor éxito, pero el tener el grado de oficial del ejército en la reserva también tenía sus desventajas y Gunter fue llamado a prestar servicios en la Guerra de Corea durante dos años, ascendiendo ahora a Mayor, uno de los más jóvenes del ejército yanqui. Cuando salió se pasó a discos Sun en 1953, año en que esa compañía empezaba a atraer hacía sus estudios a casi todo lo más grande de la música del siglo XX. Allí le reeditaron el "Gonna dance all night" (1954) y puso la voz en "Jukebox help me find my baby" (1956) de Los Rhythm Rockers, precursor en los recursos tan usados en el rockabilly como los ecos en la guitarra o el imitar con la voz el sonido slap del bajo. Los Rhythm Rockers (nombre poco original, ver su propia entrada, que nada tiene que ver, por supuesto, con la banda de apoyo homónima de Crazy Cavan), formados con ex-miembros de la banda hillbilly Lone Pine Mountaineers, estaban liderados por el cantante y multi-instrumentista Buddy Durham (todo un virtuoso del violín), y ya habían grabado este tema y otro llamado "Fiddle bop" para el sello Cross Country, pero decidieron probar con Gunter y con Sun, todo un lujo. El disco se vendió bien en Virginia Occidental, pero nada más, por la que la relación de Gunter con Sun se rompió. Decidió dedicarse a la radio y a la creación de una discográfica propia -Emperor- a la que se llevó a los Rhythm Rockers (Durham incluido) con la que grabó una joya rockera de casi nula distribución, "Whoo! I mean whee!" (1957), acreditado como Hardrock & the Rhythm Rockers. Durham, en solitario o junto a su hermana Marion, se convirtió en prácticamente el único que grababa en Emperor (con la notable excepción de un estupendo disco rockero de Jimmie John, "Rosie´s gonna ag´in"), y siempre música country instrumental, así que no es de extrañar que el sello fracasara y tuviera que cerrar. Gunther fue entonces pasando por discográficas aun más modestas, si ello es posible, grabando todavía buenos temas como "Rock-a-bop baby", "Boppin´ to grandfather´s clock" (1958), este bajo el pseudónimo de Sidney Joe Lewis, "If you want to be a Queen" (1959) o "Spring has sprung" (1961). Unió fuerzas con Durham para un postrer intento de triunfar, formando el dueto Buddy & Hardrock, y grabando "Hillbilly twist" (1962), un interesante mezcla, como el mismo título deja entrever. Luego volvió a grabar en solitario country al uso, acompañado de nuevas bandas como The Sunshine Boys o The Thunderbirds, o bien tocó bluegrass acompañando a Kenny Roberts, pero nada dio resultado y Gunter dejó el mundo de la música en 1964 para dedicarse a los seguros en el estado de Colorado. Y así estuvo hasta que, ya anciano, alguién le dijo que en Europa se le consideraba un pionero y los rockers lo aclamarían si iba allí actuar. Así lo hizo Gunter desde 1995 mientras la salud se lo permitió, muchas veces haciéndose acompañar de una banda llamada The Honky Tonkers, retirándose a su finca en Nuevo Méjico. Falleció con 88 años de edad a causa de una neumonía. Durham había muerto ya, de cáncer de próstata, a los 84 años.
Músicos: Hardrock Gunter (voz, guitarra, percusión y bajo), Tuttie Smith, Bob Strickland, Jim O´Day, Linda Lane, Bob Tustin, Ernie Newton, Velma Williams Smith, Bob Moore, Lightning Chance, Bob Tustin, Rube Schaffer y Jim Loudermilk (contrabajo), Grady Martin, Chet Atkins, Zeke Turner, Abner Doolittle y Slim Lay (guitarra), Hal Smith, Billy Tucker, Buddy Durham y Tommy Jackson (violín), Billy Burke, Charlie Best, Sonny Day y Monty Blake (acordeón), Ted Crabtree, Bob Foster y Jerry Byrd (steel guitar), Huel Murphy, Owen Bradley, Marvin Hughes, Alvin Tunkle y Vik Willis (piano), Bob Sanders, Bobby Summers, Walter Coursey y George Mauersberger (batería), Jack Shook y Louis Innis (guitarra rítmica), Charlie Duke y John Wisdom (saxo), Jim Deloya (saxo y clarinete), Peggy Tomer (voz) y Happy Wilson (batería y guitarra). Subrayados, Los Rhythm Rockers.


"Birmingham bounce". Si la fecha es correcta (1950) sí es verdaderamente el primer rock and roll y rockabilly de la historia.