jueves, 25 de diciembre de 2008

Richard Berry (Extension, 1935 - Inglewood, 1997)

Desde Louisiana su familia se trasladó a Los Angeles cuando él solo tenía un año. El pequeño Richard tenía una malformación en la cadera por lo que usó muletas hasta los 6 años, en que una complicada operación le arregló un tanto. En un campamento de verano para niños con minusvalías aprendió a tocar el ukelele y a amar la música como evasión a sus dolores. Ya en el instituto se unío a varios grupos de du-duá gracias a su habilidad para cantar en dos voces, bajo y tenor, entre ellos unos incipientes Flamingos y a principios de los años 50 formó algunos grupos vocales de poco éxito como los Debonairs o los Flairs. Desesperanzado empezó a componer una serie de canciones de rock and roll para lanzarse a la fama en solitario a partir de 1953 (también compuso para gente como Louis Prima). No tuvo mucha suerte, aunque él fue el narrador de la parte hablada en el famoso tema doo-woop de los Robins "Riot in cell block number 9" y la parte masculina del "Roll with me, Henry" de Etta James. Entonces formó The 5 Hearts (algunas de cuyas grabaciones se reeditarían años después rebautizados como The Rams) junto al jugador de beisbol profesional Arthur Lee Maye, pasándose a llamar poco después The Crowns. Sin embargo, en sus primeros singles, entre los que destaca el tema "The big break" (1954), una especie de segunda parte del doo-wop carcelario de Los Robins en la que aprovechaba el tirón de este, fue editado como de Richard Berry sin nombrarse para nada al grupo. Pero es que además Berry empezó a cantar para otros grupos, como Los Dreamers, desperdigado comportamiento que estaba justificado pues su compañero Maye solo podía dedicarse a Los Crowns en los descansos de la temporada de beisbol. Berry se fue desligando de ellos y en poco tiempo pasarían a llamarse Arthur Lee Maye & the Crowns, dada la popularidad que este alcanzaría en el deporte (darían con algunos buenos temas como "Set my heart free" en 1955 o "Gloria" en 1956). Mientras, la carrera en solitario de Berry siguió viento en popa con "Get out of the car" (1955), un rock and roll clásico, aunque lo alternaría con aportaciones al grupo du-duá que había creado Johnny Otis, The Jayos (en el que a veces también cantaba Maye) y con su emparejamiento con la pianista Jennell Hawkins en el dúo Ricky & Jennell. Pero su tema más famoso es "Louie, Louie", una mezcla de "El loco Cha-Cha" de Touzet y de "Havanna Moon" de Chuck Berry (sin relación familiar con él), que escribió en un descanso de un actuación con otro de sus grupos, Rick Rillera & the Rhythm Rockers (de influencias latinas) y que grabó con Los Pharaohs en 1957. Pero no fue él quién convertiría en inmortal su obra maestra sino el grupo de garage The Kingsmen en 1963 (la ininteligible letra fue tomada por obscena e investigada por el FBI). Para hacernos una idea del impacto que la canción de Berry tuvo baste decir que en 1983 se hizo un maratón homenaje a ella en una radio de Los Angeles (en la que participó Berry) en el trascurso del cual se emitieron... ¡Más de 800 versiones diferentes del "Louie, Louie" durante 63 horas!. Aquel programa lo devolvió al primer plano musical y no paró de recibir homenajes y de actuar practicamente hasta su muerte, debida a un infarto. Por su parte los Crowns hicieron los coros para gente como Henry Strogin antes de disolverse a principios de los años 60. Maye siguió jugando al besibol hasta 1972 y luego trabajó de relaciones públicas para una empresa. Cantó luego en un efímero grupo llamado Country Boys & City Girls y su última grabación en solitario data de 1985. Murió de cáncer en 2002 a la edad de 67 años.
Músicos: Richard Berry (tenor, voz bajo y piano). The Pharaohs y The Crowns (coros): Eugene Maye, Robert L. Harris y Godoy Colbert.
su "Louie, Louie" en Mountain View, ya en 1989.