jueves, 17 de abril de 2008

Clarence "Frogman" Henry (Nueva Orleans, 1937)

Su humilde familia se trasladó al suburbio neo-orleansiano de Algiers cuando el pequeño Clarence contaba solo 11 años. Su padre era un talentoso músico aficionado que sabía tocar todo tipo de instrumentos de viento y el piano. Este don lo heredó el pequeño y su afición por la música se incrementó cuando pudo escuchar a los grandes músicos del autóctono estilo local como Fats Domino y, sobre todo, el Profesor Longhair (del que incluso luego copió muchas veces su estética de llevar peluca y coletas). El chico empezó a tomar clases de piano aunque para ello tenía que recorrer más de 20 kilómetros todos los dias. En el instituto el profesor de música le animó a formar un grupo junto a otros talentosos chicos entre los que estaba uno llamado Bobby Mitchell (luego autor del clásico "I´m gonna be a wheel someday"). Se autodenominaron Los Toppers y alternaban quién tocaba cada instrumento y hacían rhytm & blues, New Orleans y Boogie-Woogie. Cuando se graduó en el instituto, en 1955, se unió a la banda de Eddie Smith pero pronto se vió tocando en solitario en algunos clubs a cambio de unos pocos dólares alternando con un trabajo de gasolinero. Un dia, cantando su composición "Ain´t got no home" poniendo voz de rana (algo que solía hacer mucho en el colegio para asustar a las chicas) le escuchó el músico Paul Payten que, impresionado, llamó a Leonard Chess, dueño de la discográfica homónima, para que le oyera. Chess se partió de risa y comentó que la canción estaría mejor si solo una estrofa fuera con voz de rana y las otras con diferentes voces: de chica, de señor, etc... Clarence hizo caso, pues era un buen imitador, y el tema quedó tan bien que, inmediatamente, Chess le firmó un contrato para grabarla en 1956. La canción se pinchó mucho en la radio pero ni disc-jockeys ni oyentes sabían como se llamaba el cantante así que le empezaron a llamar simplemente El Rana (Frogman). El éxito de la canción lo llevó a una importante gira por todo Estados Unidos durante 1957 y 1958, teloneando en ocasiones a Chuck Berry. Finalmente volvió a su ciudad para tocar en clubs de la calle Bourbon. En 1960 grabó "But i do", otro éxito que la gente pensaba que cantaba un chico blanco y no lo relacionaban en absoluto con El Rana pues era una balada muy diferente a su estilo habitual. Vinieron luego otros éxitos menores como "Lonely street" o "You always hurt the one you love" (que aparecería años despues en la película "Forrest Gump") que cantó como telonero de la primera de los Beatles por Estados Unidos. Pero su estilo no era ya Rock and roll, ni siquiera Nueva Orleans, eran baladas pop, rhythm & blues e incluso se atrevió con el country. Durante los años siguientes se convirtió en un músico bastante olvidado, bajando progresivamente su cotización hasta el punto que actualmente toca en bodas y celebraciones de todo tipo.
Músicos: Clarence Henry (voz, piano y trombón), Steve Gabriel (piano y trombón) y Sam Taylor (saxofón)


Cantando su "Ain´t got no home", ya en 1978.