martes, 6 de enero de 2015

Abbie Neal & her Ranch Girls (Wheeling, 1955 - h. 1960)

Esther Neal nació en Brookville, Pensilvania (Estados Unidos), con un talento innato para la música, aprendiendo de forma auto-didacta a tocar varios instrumentos cuando solo era una niña. Tenía solo doce años cuando empezó a tocar con bandas locales de hillbilly en las fiestas de pueblo, lo cual animó a sus padres, finalmente, a pagarle estudios musicales para que mejorara, incluyendo violín clásico. Esto la llevó a tocar en una orquesta sinfónica e incluso a dar algunos recitales de música clásica en solitario. Pero lo que a ella le gustaba de verdad era la música country, y tras unas pruebas facílmente superadas, se incorporó al nuevo terceto de coristas del vaquero cantante Cowboy Phil Reed, Las Golden West Girls, que sustituían a los recién apartados Sons of the Golden West. Esther no solo hacía los coros y tocaba, sino que con sus dos compañeras (las hermanas Frenzi) protagonizaba un número cómico en los descansos de las actuaciones, acreditada con el pseudónimo humorístico de Abigail Aloysius Paperward. Pronto se elevó por encima de esas funciones para convertirse en arreglista y manager del grupo, así como en protagonista de cada vez más duetos con Reed. Así es que Reed decidió cambiarle el nombre artístico a Abbie Neal, a pesar de que a ella no le gustaba. Durante la Segunda Guerra Mundial la banda salió de gira por el Pacífico para animar a las tropas yanquis desplegadas por allí, ganándose una condecoración por su dedicación ya que el grupo llegó a hacer hasta seis actuaciones diarias por hospitales y campamentos. Cuando terminó la guerra se instalaron en Virginia Occidental, donde tenían dos actuaciones diarías en la radio. En la región se ganaron legiones de fans y propuestas de matrimonio ellas (Reed no, era mayor y ya estaba casado), ya que no solo tenían buena voz, sino que eran guapas. Pero era Neal la que destacaba por encima de todos pues los mismo te hacía un solo de violín clásico (o hillbilly, estilo en el que ganó al violín un concurso nacional), que se sentaba al piano a tocar boogie-woogie o deslumbraba a todos tocando la guitarra eléctrica. Esto llamó la atención de periodistas, que le dedicaron artículos, lo que terminó de convencerla de que debía llevar una carrera en solitario. Así que finalmente se decidió a ello, haciéndose acompañar de un grupo enteramente femenino llamado Las Ranch Girls, que salían siempre uniformadas de vaqueras. Pero no eran mero y bello relleno, las Ranch Girls no solo eran instrumentistas de talento, sino que componían, hacían buenas bromas durante las actuaciones y incluso cantaban algunos de los temas. Su música giró sin que ellas siquiera se dieran cuenta al rockabilly, y solo el sonido de instrumentos country como el violín, el acordeón y la steel-guitar han hecho que se olvide de incluirlas como pioneras en este estilo. Esto se demuestra en tempranos temas como "I´ll take back that heartache" (1956), sin lastres instrumentales, donde la solista era en esta ocasión Betty Brent. Empezaron a tocar con frecuencia en la radio e hicieron una triunfal gira por Canadá. Les fue muy bien regionalmente con "Here, there and everywhere" (1957), salieron en televisión y fueron aclamadas en Nueva york y Pittsburgh (donde Neal también ejerció de pincha-discos), pero después de "Until I dream", cantado en esta ocasión por June Mayers, la llegada de un rockabilly más puro, salvaje y juvenil las relegó totalmente. También influyó en ello que, a pesar de sus muchas actuaciones y fama grabaron muy pocos discos y siempre en una discográfica tan modesta como fue Admiral (especializada, por otra parte, en western-bop). Se separaron y Neal se marchó a actuar en los casinos de Nevada, donde, tras divorciarse de su primer marido, volvió a casarse, con la estrella del fútbol americano Merrill McKinnon. Luego se dedicó a cantar y tocar en eventos benéficos o recorriendo hospitales para entretener a los enfermos y ancianos. Murió, en Reno, a los 85 años de edad en el año 2004.
Músicos: Abbie Neal (voz, guitarra, teclados, steel guitar y violín), Betty Brent (guitarra y voz), Lois Floyd (contrabajo y guitarra rítmica), June Mayes (guitarra, batería y voz), Joni Lee (acordeón y voz), Jane Hartley (guitarra) y Doug Kershaw (violín).